1. L'épuration : définition


L'eau douce est un bien précieux. Par ses rejets domestiques et industriels, l'homme porte atteinte à sa qualité. Malgré des caractéristiques différentes, toutes ces pollutions ont en effet un point commun : lorsqu'elles sont déversées en trop grande quantité dans le milieu naturel (rivières, lacs, mer), elles le perturbent. Les conséquences en sont souvent désagréables (odeurs, colorations,...), parfois graves (développement d'algues, disparition de la faune et de la flore), voire dangereuses pour l'homme lui-même (pollution des nappes, eaux impropres à la baignade,...). Longtemps les communes n'ont eu pour autre objectif que d'éloigner le plus rapidement possible les eaux polluées des lieux habités, et de les renvoyer dans le milieu naturel où elles seraient auto-épurées, et ce dans un simple souci d'hygiène. Mais ces dernières années, l'urbanisation croissante, l'augmentation de la consommation d'eau, l'importance et la diversité des pollutions ont changé les mentalités : les eaux usées ne doivent plus être rejetées directement dans la nature. Il faut auparavant les traiter.

L'épuration consiste donc à extraire des eaux usées les éléments polluants qu'elles contiennent.

Au terme de cette opération, on obtient une eau épurée qui peut être rejetée dans la nature, mais aussi des boues (constituées des pollutions extraites) qui pourront faire l'objet d'une utilisation ou d'un stockage à condition d'avoir été débarrassées de leurs éléments putrescibles, sources d'odeurs et pouvant présenter des risques d'infection. Autrement dit, épurer l'eau ce n'est pas seulement la purifier. Une épuration réussie ne se limite pas à la production d'une eau épurée mais elle implique aussi la production de boues de qualité correcte.

Les principales pollutions de l'eau sont les pollutions organiques, toxiques, les matières en suspension, les pollutions azotées et phosphorées. Des traitements adaptés existent pour lutter contre chaque type de pollution. Les stations d'épuration en sont équipées au mieux afin de faire face au problème des eaux usées et de répondre à la nécessité de protéger la qualité de l'eau.