L'Océan Atlantique

Généralités

De part sa superficie de 94 millions de kilomètres carrés, l'Océan atlantique est le second plus grand océan au monde derrière le Pacifique.

Son volume est de 348 millions de kilomètres cubes, sa profondeur moyenne est de 3250 mètres et près de 50 pays possède un côte le long de l'Atlantique.

source : techno-sciences.net

Selon les conventions fixés par l'Organisation Hydrographique Internationale, les frontières de l'Atlantique sont principalement basé sur les Caps et sont définis comme suit:

- L'Atlantique est séparé de l'Océan Arctique

  • Par une ligne allant de la côte du Labrador au Groenland suivant le parallèle de 65° de latitude nord, à l'Ouest du Groenland
  • A l'Est du Groenland, par une ligne allant du cap Nansen au Groenland à Straumness au Nord-Ouest de l'Islande
  • A l'Est de l'Islande, par une ligne partant du Gerpit à l'est de l'Islande, passant par l'île de Jan Mayen et finissant au sud de l'archipel du Svalbard
  • A l'est, par une ligne reliant le Sud du Svalbard avec le Cap Nord en Norvège

- L'Océan Atlantique est séparé du Pacifique au Sud-Ouest Par une ligne partant du Cap Horn et suivant le méridien 67° 16' de longitude ouest, en direction du Sud. Cette séparation entre ces deux océans est aussi appelée Passage de Drake.

- Il est séparé de l'Océan Indien, au Sud-Est par une ligne partant du cap des Aiguilles et suivant le méridien 20° de longitude est, en direction du Sud.

- Le parallèle 60° de latitude sud le sépare de l'Océan Austral.

Souvent l'Atlantique est séparé en deux parties selon une ligne qui passe vers 8° de latitude Nord: l'Atlantique Nord et l'Atlantique Sud.

Au sein de notre étude, nous nous limiterons notre zone d'étude à l'Atlantique Nord et à son gyre subtropical.

Les courants principaux du gyre subtropical de l'Atlantique Nord

Il existe deux types de courants, les courants de surface et les courants de profondeur. 

Les premiers sont dus aux radiations solaires, de manière directe ou indirecte. D'une part, ces radiations entraînent des différences de température au niveau des masses d'air, ce qui crée les différents vents. Par friction, les vents vont déplacer des masses d'eau au niveau de la surface de l'océan. D'autre part, les radiations solaires modifient les températures des masses d'eau, entraînant précipitations et évaporations, et donc modification de la salinité. Ces changements de température et de salinité entraîne des variations de densité, à l'origine des déplacements verticaux des masses d'eau. 

Les courants de profondeur, quant à eux, sont dus aux modifications des caractéristiques de l'eau par les précipitations, les apports d'eau par les fleuves, l'évaporation, la congélation de l'eau ... Ces phénomènes entraînent en effet des variations de température et de salinité, à l'origine des déplacements des masses d'eau.

 Cartes de courant de l'Atlantique Nord établie par l'armée américaine en 1943

Cartes des courants de l'Atlantique Nord établie par l'armée américaine en 1943

Au sein de l'Atlantique Nord, plusieurs courants peuvent expliquer la formation du gyre Océanique de l'Atlantique Nord. Parmi ces courants, on retrouve:

  • le Gulf Stream, courant très connu et très étudié, dont la formation à lieu dans le Golfe du Mexique, où les eau sont chaudes. Ce courant passe entre Cuba et la pointe Floride, niveau où sa largeur est maximale (environ 80 km). A cet endroit, son débit y est estimé à 85 millions de mètres cube d'eau par seconde et sa température en 30 et 35 °C. Il longe ainsi la pointe de la Floride, vers le Nord, avant de changer de direction, vers le Nord Est, poussé par les eaux froides du courant du Labrador.
     
  • La dérive Nord Atlantique, considérée comme une extension du Gulf Stream prolongeant ce dernier vers le Nord-Est. Elle se sépare en deux à l'Ouest de l'Irlande, l'une des branches étant le courant des Canaries, l'autre continuant le long des côtes du Nord-Ouest de l'Europe où il réchauffe le climat.
     
  • le Courant des Canaries, qui longe les côtes marocaines jusqu'au environs du Cap Blanc en été et jusqu'aux côtes sénégalaises en hiver. Ce courant de direction sud-ouest est situé généralement entre le surface et 500 mètres de profondeur. Sa vitesse est de 0,5 noeuds, mais peut parfois atteindre 2 noeuds quand les vents soufflent du Nord. Sa largeur peut atteindre 1000 km et son débit est estimé à 16 millions de mètres cubes par secondes.
     
  • le Courant Nord équatorial,qui commence à hauteur des îles du Cap-Verts dans le prolongement du courant des Canaries et dont les eaux, devenues chaudes, atteignent la zone tropicale. Ce courant rejoint les courants des Caraïbes et des Antilles, fermant ainsi la boucle débuté avec le Gulf Stream.

Les routes maritimes

Bien que la plus grande parties des déchets se retrouvant au centre du gyre provient des continents par le biais des fleuves et des côtes, on estime à 20 % la part de déchets plastiques imputable aux relargages par les bateaux.

Ci-dessous figure une carte des principales voies maritimes empruntées par les bateaux de marchandises. Les trafics maritimes au niveau de l'Atlantique Nord sont très nombreux. En effet, ....bateaux traversent cet océan chaque année. On constate néanmoins que les voies maritimes semblent grossièrement contourner l'intérieur du gyre et se concentrent au niveau sur les bords de ce dernier.

Il n'existe pas de route maritime clairement définie, contrairement aux voies aériennes par exemple. Ainsi, il est difficile d'identifier l'existence de routes maritimes plus empruntées que d'autres et donc d'identifier clairement les sources de déchets plastiques jetés dans la mer depuis les navires. Cependant, ils ne sont pas relargués directement au centre du gyre, mais plutôt sur la partie extérieure.